Potiče iz grčkog Nikolaos: nikao (pobeđivati) + laos (narod) – narod pobeđuje. Rasprostranjeno je kod svih evropskih naroda od najstarijeg vremena do danas zahvaljujući istaknutom korifeju i arhijereju iz maloazijske pokrajine Likije čije je ime ušlo u hrišćanski kalendar. Ime je od najranije prošlosti nosilo nekoliko papa, ruskih careva, kraljeva, prinčeva, vojskovođa i veliki broj drugih velmoža.